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17 luglio 2014

Cometa 67P limpidissima con Osiris a bordo di Rosetta

Cometa limpidissima con Osiris

Università degli Studi di Padova – Non si è mai vista una cometa così!

Cometa limpidissima con Osiris

Cometa limpidissima con Osiris

Da quando OSIRIS, il sistema di immagini a bordo della sonda cometaria europea Rosetta, è stata rimessa in funzione il 20 marzo 2014, la distanza alla cometa 67P/Churyumov Gerasimenko è velocemente diminuita.

La Cometa 67P sempre più vicina con Osiris

Corrispondentemente è aumentata la nitidezza dei dettagli visibili, e quanto si è visto a partire dal 7 luglio scorso ha sbalordito tutti. Nessuna cometa, e nemmeno nessun asteroide, ha mai mostrato la stranissima forma della 67P. La figura 1 mostra tre immagini ottenute a circa 2 ore di distanza una dall’altra, cioè a mezzo periodo di rotazione di questo straordinario corpo, quando Rosetta era a circa 20.000 km dalla cometa.

67P sembra formata da due corpi distinti ma tenuti assieme da un sottile ponte di collegamento, una struttura che risale probabilmente ai primordi del sistema solare, quando due planetesimi si sono scontrati e praticamente fusi assieme.

Naturalmente ogni giorno che passa ci rivelerà dettagli sempre più fini, ma già oggi possiamo affermare che nessun altro corpo minore del sistema solare ha mostrato una tale forma.

Oltre alla meraviglia, è subito stato evidente il difficilissimo problema di come atterrare su questo corpo con il modulo Philae, atterraggio che avverrà l’11 novembre prossimo. Ma la nostra fiducia nel team di ingegneri dell’ESA è incrollabile, sapranno superare anche questa sfida.

Il team padovano ha anche altri due fondamentali compiti scientifici, cioè determinare la perdita di polveri e gas, e la loro composizione chimica e mineralogica. La figura 2 mostra la grande nube che attornia oggi la cometa, nube destinata a aumentare di dimensioni e a formare la chioma e la coda con l’avvicinarsi della cometa al perielio, evento atteso per metà agosto 2015.

Il team CISAS dell’Università degli Studi di Padova ha poi l’altrettanto difficile compito di assicurare la perfetta funzionalità di elementi critici di OSIRIS, in particolare degli otturatori. Assicurare tale integrità di funzionamento ha richiesto giorni di inteso lavoro, finalmente coronato da successo.

Tra meno di due settimane Rosetta valicherà una ideale frontiera, lasciandosi catturare dalla debole gravità cometaria a meno di 100 km dal nucleo. Inizieranno intensissimi mesi di mappatura di tutta questa stranissima superficie, che porrà anche ai geografi del team affascinanti problemi di come definire latitudine, longitudine e posizioni. Insomma, sfide dopo sfide, ma questo è il fascino della ricerca scientifica.

I finanziamenti per le operazioni di OSIRIS sono assicurati dall’Agenzia Spaziale Italiana al CISAS-Università degli Studi di Padova tramite un accordo ASI-INAF.

I principali attori in questa fase di operazioni sono:

  • Università di Padova:

C. Barbieri1,2, I. Bertini1,2, F. Ferri1, M. Lazzarin1,2, S. Magrin1,2, S. Marchi, F. Marzari1,2, F. La Forgia1,2, M.Pajola1,2, M. Massironi1,3, L. Giacomini1,3, G. Naletto1,4, V. Da Deppo1,4, S.Debei1,5, M. Pertile1,5, P. Brunello1,5, M. Zaccariotto1,5

1Centro di Ateneo di Studi e Attività Spaziali “G. Colombo” (CISAS)

2Dipartimento di Fisica e Astronomia

3 Dipartimento di Geoscienze

4 Dipartimento di Ingegneria dell’Informazione e CNR-IFN

5 Dipartimento di Ingegneria Industriale

  • Università di Trento: M. De Cecco
  • INAF OA Padova: G. Cremonese
  • INAF OA Trieste: M. Fulle

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