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27 aprile 2012

Spirali di lava sul pianeta rosso

Dall’esame di numerose fotografie ad alta risoluzione raccolte dalla sonda Mars Reconnaissance Orbiter (MRO), un team di studiosi dell’Arizona State University ha scoperto 269 spirali incise sulla superficie di Marte. Lo spettacolare ricamo potrebbe essere il ricordo di una passata attività vulcanica.

Ci sono due diverse teorie che riguardano la formazione della Valle di Athabasca, regione situata vicino all’equatore del pianeta rosso. Alcuni scienziati affermano che sia nata dal fuoco e dalla lava prodotta da un’intensa attività vulcanica, altri vedono i segni di un passato dominato dai ghiacci perenni: adesso, la scoperta di curiose spirali incise sulla superficie della valle potrebbe dar ragione a chi favorisce la prima ipotesi.

I canali e le placche che attraversano la Valle di Athabasca sono state chiaramente scolpite, milioni di anni fa, da un flusso di materiale; l’acqua e la lava fusa lasciano tracce molto simili. Andrew Ryan e Philip Christensen dell’ Arizona State University, autori di un nuovo studio pubblicato su Science, dimostrano di non avere più dubbi al riguardo. “Queste spirali possono essersi formate solo attraverso processi vulcanici”, afferma Ryan.

Le immagini fornite dalla sonda Mars Reconnaissance Orbiter, lanciata nel settembre 2005 dalla NASA, mostrano tutta una serie di solchi a spirale, con un diametro compreso fra i 5 e i 30 metri, molto somiglianti agli avvolgimenti di alcune conchiglie. Pattern simili sono stati osservati alle Hawaii e sulle dorsali medio-oceaniche terrestri, dove il magma sgorga direttamente dal mantello della Terra.

Il suolo sconnesso e disseminato di glifi della regione marziana di Athabasca potrebbe essere stato il teatro degli stessi processi geologici che hanno interessato la Terra milioni di anni fa.
“Forse non è un buon posto per cercare la vita”, conclude Ryan, “ma di certo può dirci molto sulla composizione del mantello e della crosta marziana, cose di cui sappiamo ancora molto poco”.

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